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Vídeo: Walmart mostra o futuro do retalho com IRL

O maior retalhista mundial – Walmart – acaba de mostrar o que poderá ser o retalho do futuro [1]. Nos últimos meses, um Neighborhood Market, em Levittown, Nova Iorque (EUA), tem-se transformado discretamente. Com câmaras ativadas por Inteligência Artificial (IA), ecrãs interativos e um enorme data center, esta loja mostra um futuro do retalho que parece mais saído de um filme de ficção científica.

Mas esta loja não é apenas um objeto novo e brilhante, equipado com tecnologia só por causa da tecnologia. Trata-se de um ambiente de compras exclusivo no mundo real projetado para explorar as possibilidades que a IA pode contribuir para a experiência da loja. É o novo Laboratório de Retalho Inteligente, ou Intelligent Retail Lab – “IRL” (abreviatura em inglês).

Embora a aplicação da IA no comércio eletrónico seja agora já uma “normalidade”, não houve muitas explorações deste potencial para o universo físico. Mas o IRL da Walmart está projetado para fazer exatamente isso.

“Testar ideias novas e inovadoras dentro de uma loja real, contendo mais de 30.000 itens é uma oportunidade”, refere Mike Hanrahan, CEO da IRL, no site do maior retalhista mundial.

“Temos mais de 15 mil metros quadrados de espaço real. A extensão do que podemos fazer operacionalmente é desafiante”, refere o responsável, salientando que “a tecnologia permite-nos entender muito mais – em tempo real – sobre os nossos negócios. Quando combinamos todas as informações que estamos a reunir no IRL com os mais de 50 anos de experiência da Walmart na gestão de lojas, é possível criar experiências realmente poderosas que melhoram a vida dos nossos clientes e parceiros”.

Mas o que é o IRL?
O IRL está configurado para reunir informações sobre o que está a acontecer dentro da loja por meio de uma impressionante variedade de sensores, câmaras e processadores. Todo esse hardware é conectado por cabos, suficientes para escalar o Monte Everest cinco vezes, e poder de processamento suficiente para fazer o download de três anos de música (27.000 horas) a cada segundo.

De acordo com Hanrahan, a primeira coisa que esse equipamento ajudará a equipa a focar-se é no stock e disponibilidade do produto. Em suma, a equipa utilizará informações em tempo real para explorar as eficiências que permitirão aos funcionários saber com mais precisão quando repor os produtos, para que os itens estejam disponíveis nas prateleiras quando forem necessários.

“Os clientes podem ter certeza de que os produtos estão lá e que são frescos. Esses são os tipos de coisas em que a IA pode realmente ajudar”, avança Hanrahan.

No IRL, uma combinação de câmaras e análises em tempo real acionará automaticamente notificações de indisponibilidade de stock para aplicativos internos que alertam os funcionários sobre a falta de produto. Isso parece simples, mas significa que a loja precisa automaticamente de:

O resultado é que os fornecedores não precisam de ir continuamente à loja para repor os produtos que estão em baixo nas prateleiras. Eles saberão o trazer do armazém para dentro da loja antes que os clientes apareçam. “Com a tecnologia do IRL, os clientes podem confiar que os produtos de que precisam estarão disponíveis durante os períodos de compra”, diz Hanrahan.

“Não nos podemos enamorar demais com o elemento objeto brilhante da IA”, advertiu Hanrahan. “Há muitos objetos brilhantes por aí que estão a fazer coisas que achamos irrealistas e, provavelmente, a longo prazo, não benéficas para o consumidor.”

Por isso, antes de enveredar por conceitos mais futuristas, a equipa do IRL da Walmart está a começar com soluções reais e práticas como, por exemplo, inventários de carnes ou como garantir que os carrinhos de compras estejam disponíveis e as caixas abertas.

“A ideia de um ambiente de compras ao vivo infundido com IA é emocionante, mas também levanta questões sobre toda a tecnologia visível”, refere o responsável do IRL da Walmart. Essa foi uma consideração importante para a equipa ao projetar o IRL e a loja inclui várias estações de informações para os clientes visitarem, de modo a conseguirem entender exatamente como a IA faz a loja funcionar.